Aterosclerose

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1- O que é a aterosclerose ( AT ) ?

A aterosclerose ( AT ) é uma doença crônica que afeta a parede das artérias e leva a formação de placas de gordura ( ateromas ), que podem comprometer o fluxo de sangue através destas artérias . A doença pode afetar as artérias do cérebro, coração, rins e de outros órgaos vitais, assim como as artérias dos membros superiores e inferiores. Quando a AT ocorre nas artérias que suprem o cérebro ( artérias carótidas ), ela poderá provocar uma isquemia cerebral transitória ou um acidente vascular cerebral ( derrame cerebral ) . Quando a AT ocorre nas artérias que suprem o coração (artérias coronárias), ela poderá provocar angina do peito , infarto do miocárdio , insuficiência cardíaca e morte. Nos Estados Unidos e na maior parte do mundo , a AT é a principal causa de doença e morte. Apesar dos importantes avanços da medicina , o infarto do miocárdio e o acidente vascular cerebral são responsáveis por mais mortes que todas as demais causas combinadas. No Brasil , segundo dados recentes do DATASUS , o acidente vascular cerebral ( derrame cerebral ) é a principal causa de morte em nosso país.

2- Fatores de risco :
O surgimento e progressão da aterosclerose ( AT ) aumenta com a presença dos fatores de risco cardiovascular. Os principais são : hipertensão arterial, dislipidemias ( níveis sangüíneos elevados de “colesterol ruim” ou LDL-colesterol e níveis baixos de “colesterol bom” ou HDL-colesterol ), tabagismo ( leia as páginas sobre como parar de fumar ) , diabete melito , obesidade ( principalmente a obesidada central , ou seja , da cintura para cima ) , sedentarismo , estresse psicossocial e o envelhecimento. O fato de ter um parente de primeiro grau que apresentou AT precoce ( parente homem com menos de 55 anos e parente mulher com menos de 65 anos ) também é um fator de risco . Na hipercolesterolemia familiar, outra doença hereditária, níveis sangüíneos de colesterol extremamente altos estimulam a formação de ateromas nas artérias coronárias, muito mais do que nas demais artérias.

3- Causas :

A aterosclerose ( AT ) começa quando os monócitos ( um tipo de glóbulo branco de defesa ) migram da corrente sangüínea para a parede da artéria, transformando- se em células que acumulam gordura. No decorrer do tempo, esses monócitos gordurosos acumulam-se e provocam um espessamento em forma de placas no revestimento interno da artéria ( placa de ateroma ). Cada área de espessamento ( chamada placa aterosclerótica ou ateroma ) é constituída por diversos materiais como o colesterol, células musculares lisas e células do tecido conjuntivo.Os ateromas podem localizar-se em artérias de médio e grande calibre mas, geralmente, eles formam-se nos locais de ramificação das artérias, supostamente porque a turbulência do sangue , constante nessas áreas , lesa a parede arterial, tornando- a mais suscetível a formação do ateroma. As artérias afetadas por AT perdem sua elasticidade e, a medida que os ateromas crescem, tornam-se mais estreitas. Com o passar do tempo, os ateromas acumulam depósitos de cálcio e , podem tornar-se frágeis e se romper. O sangue então pode penetrar em um ateroma rompido, aumentando seu tamanho e diminuindo ainda mais a luz arterial. O ateroma roto também pode liberar seu conteúdo gorduroso, dando início a formação de um coágulo sangüíneo ( trombo ) . Este processo é conhecido como acidente da placa de ateroma. O coágulo pode diminuir ainda mais a luz da artéria ou mesmo obstruí-la, ou ele pode desprender-se e produzir uma oclusão ( embolia ) em um segmento distal da circulação.

4- Sintomas:

Em geral, a aterosclerose ( AT ) não causa sintomas até haver produzido um estreitamento importante da artéria ou até provocar uma obstrução súbita ( acidente da placa de ateroma ). Os sintomas dependem do local de desenvolvimento da AT. Por essa razão, eles podem refletir problemas no coração, no cérebro, nos membros inferiores ou em praticamente qualquer região do corpo. Quando a AT estreita uma artéria de forma considerável, as áreas do corpo por ela supridas podem não receber uma quantidade suficiente de sangue, o qual transporta oxigênio para os tecidos . Este processo é conhecido como isquemia tecidual . Por exemplo, durante a prática de exercícios , a pessoa sente dor torácica ( angina de peito ) em decorrência da falta de oxigênio ao coração ou , ao caminhar, sente câimbras nas pernas (claudicação intermitente) decorrente da falta de oxigenação nas pernas. Em geral, esses sintomas desenvolvem-se gradualmente, conforme a AT vai evoluindo e estreitando a luz da artéria. Infelizmente quando uma obstrução ocorre de modo súbito ( acidente da placa de ateroma ) , ou seja , quando um coágulo sangüíneo surge repentinamente em uma artéria , os sintomas surgem de forma aguda. Angina do peito instável , infarto do miocárdio , isquemia cerebral transitória e o derrame cerebral são conseqüencias comuns desse processo .

5- Prevenção e tratamento:

Para evitar a aterosclerose ( AT ) devemos combater os fatores de risco modificáveis: dislipidemias ( anormalidades do colesterol e suas frações ) , hipertensão arterial, tabagismo, diabete melito , obesidade , sedentarismo e estresse psicossocial. Felizmente, a instituição de medidas para atingir alguns desses objetivos acaba auxiliando a atingir os outros. Por exemplo, o início de um programa de exercícios ajuda o indivíduo a perder peso, o que por sua vez auxília a reduzir o nível de colesterol , glicemia e a pressão arterial. A interrupção do tabagismo também ajuda a aumentar o nível do “colesterol bom” ( HDL-colesterol ) e o controle da pressão arterial. Além das mudanças nos hábitos de vida , para obtermos estas metas de prevenção , geralmente serão necessários o uso de diversos medicamentos : antihipertensivos ( para tratar hipertensão arterial ) , hipoglicemiantes orais e insulina ( para tratar o diabete melito ) , medicamentos hipolipemiantes ( drogas redutoras de colesterol , como as vastatinas ) , medicamentos para auxiliar na perda de peso e na cessação do tabagismo , medicamentos para o combate do estresse e da depressão , entre outras. As vastatinas são medicamentos que comprovadamente possuem a capacidade de regredir o processo de AT. Para os indivíduos que já apresentam um risco elevado de cardiopatia , o tabagismo é particularmente perigoso, pois o fumo diminui o nível do “colesterol bom” ( HDL-colesterol ) e aumenta o nível do “colesterol ruim” ( LDL-colesterol ).O tabagismo também eleva o nível de monóxido de carbono no sangue, o que aumenta o risco de lesões do revestimento da parede arterial e o fumo contrai as artérias já estreitadas pela AT, comprometendo ainda mais o volume de sangue que chega aos tecidos. Além disso, o fumo aumenta a tendência do sangue de coagular e, dessa forma, aumenta o risco de doença arterial periférica, doença arterial coronariana, derrame cerebral e obstrução de um enxerto arterial, após uma intervenção cirúrgica. O risco de doença arterial coronariana do tabagista está diretamente relacionado ao número de cigarros fumados diariamente. Os indivíduos que deixam de fumar apresentam uma redução de 50% do risco em 2 anos em comparação aquelas pessoas que continuam a fazê-lo, independentemente do período de tempo que eles fumaram. O abandono do tabagismo também diminui o risco de morte após uma cirurgia de revascularização miocárdica ( cirurgia de ponte de safena ) ou após um infarto do miocárdio. Além disso, o abandono do tabagismo diminui a incidência da doença e o risco de morte em indivíduos com AT em artérias distintas daquelas que suprem o coração e o cérebro. Em resumo, o melhor tratamento para a AT é a prevenção. Quando a AT torna-se suficientemente grave a ponto de causar complicações, o médico deverá tratar as complicações : angina do peito , infarto do miocárdio , insuficiência cardíaca, insuficiência renal, acidente vascular cerebral , obstrução de artérias periféricas , entre outras.

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